人體的脊椎除了支持身體直立,傳遞重量至兩腳,還負有保護脊髓的作用。
脊髓(spinal cord)是屬於中樞神經系統之一,向上連結腦部(brain),向下連結周邊神經系統,包括運動神經、感覺神經等等。脊髓發生損傷後,肢體的感覺訊息(如冷、熱、痛的感覺)便無法經由受損的脊髓向上傳遞到腦部,所以就會發生感覺喪失(麻痺)的現象。同時,大腦發出的運動訊息(如動手、動腳),也無法經由損傷的脊髓向下傳遞給運動系統(如手腳上的肌肉),所以就會發生運動功能喪失(癱瘓)的現象。下半身的運動或是感覺功能,大多經由腰部的脊神經來控制,所以胸部以下的脊髓損傷,便會導致下半身癱瘓(如總統夫人吳淑珍女士);而上半身及下半身的運動及感覺功能,全部都會經由頸部的脊髓連接腦部,所以頸部的脊髓損傷,便會導致全身的癱瘓(如已故的超人克李斯多夫李維)。更高位的脊髓損傷(如第三、第四節頸椎以上),可能會傷害到呼吸的運動系統,導致呼吸肌癱瘓,如果沒有使用呼吸器,可能就會導致死亡。
因此,脊椎受創,除了脊椎骨折可能會暫時影響人體的支持作用,但是脊椎骨折癒合後,支持的功能依然能夠恢復,最重要的是脊椎骨折時所伴隨的脊髓損傷,這才是導致全身或是半身癱瘓的最主要原因,而且目前醫學上仍然沒有好的治療方式可以修補脊髓的損傷。所以,預防脊髓損傷最好的方式便是避免受傷。

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